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独家探访Area 404 实验室,Facebook下一个十年的秘密都在这里
时间:2017-09-28 21:00 作者:佚名 点击:

独家探访Area 404 实验室,Facebook下一个十年的秘密都在这里

  编者按:本文来自微信公众号“顶楼TopView”(ID:TheTopview),作者靖宇,36氪经授权发布。

  硅谷有一个优良传统,公司做大之后在建立自己的大楼之前,首先要成立豪华的实验室,从大学和对手手里挖来各种科学家和学者。从最早的「仙童七子」奠定硅谷基础,到后来施乐实验室启发乔布斯和比尔·盖茨,硅谷巨头的实验室可以说是黑科技乐园以及美国科技行业的引擎之一。21 世纪的新公司如谷歌和 Facebook,同样遵循了硅谷的传统,相继成立自己的实验室。

  和谷歌旗下的 Google X 主攻黑科技不同,Facebook 的 Area 404 实验室中,随处可见的是开源服务器、大型存储设备以及电池等平常硬件的测试和改进,十分「朴实」。如果没有专业人士介绍,你大概很难猜到像同步轨道卫星 Amos-6,2 万米高空飞行的无人机 Aquila,以及无线网络技术 Terragraph 等硬件设备同样诞生自这里,Area 404 的一个重要任务就是研究如何提升基础互联网通信技术,而后者正是 Facebook 未来十年「连接全球」愿景的重中之重,从这个层面来说,Area 404 的技术又相当前沿。

  9 月极客公园前沿社的「超频之旅」活动中,我们走访了 Facebook 这个「不存在」实验室,一探这个「工程师乐园」正在研发的关于无线通信、VR/AR 以及机器人等神秘项目。

  

独家探访Area 404 实验室,Facebook下一个十年的秘密都在这里

  L走廊实验室

  穿过 Facebook 位于 Menlo Park 总部的黑客广场(Hacker Square),向右转几步走进看起来毫不突出的 17 号楼,那个以「不存在」为名的神秘实验室 Area 404 即坐落其中。极客公园到访时,首先映入眼帘的是几个工作人员端着咖啡看比赛直播,气氛颇像某个普通美国酒吧。

  Area 404 占据了 17 号楼的一楼区域,实验室分为两个部分,一部分是研发和设计,另一部分则是工程和制造,整个实验室呈 L 状,像一个俄罗斯方块般嵌套在建筑中。如果不是有工作人员带领,访客很有可能被实验室的」庭院深深「绕到迷路。作为公司黑科技重地,Area 404 的保密工作做十分到位,除了出入口需要刷卡,实验室里面不少独立车间配有单独的门禁,同样需要刷卡进入。

  Area 404 的设计效法知名的贝尔实验室,车间中的科学家并非各负其职,而是工作在同一屋檐下,移动工程师、测试人员和物理学家在一个实验室中忙碌,当出现问题时,数据专家可以直接测试人员沟通,而测试人员发现的硬件问题,则可以在物理学家那里得到解答。

  

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  重新定义服务器硬件

  在 Area 404 的走廊,时不时会看到工作人员推着巨大的服务器货柜进出,这些都是 Facebook 数据中心正在使用的服务器。众所周知,作为一个有着日活人数超过 20 亿的大型社交巨头,Facebook 每天需要运算海量的数据,而这些数据则是通过公司分布全球的数据中心的服务器来完成的。而要让这些服务器能够稳定快速的完成任务,对硬件的设计水准要求很高。如果说 Facebook、谷歌这些巨头的网站和应用是一个城市的话,那么数据中心的服务器无疑是建设城市的「砖头」。

  此前,科技巨头如谷歌、微软和苹果等公司都采用的均使用自研的硬件服务器来处理海量数据。2011 年 4 月,在建立自己 Prineville 数据中心后,Facebook 宣布发起开放计算项目(Open Compute Project,OCP),开源了其包括数据中心、定制服务器在内的一系列硬件设计。6 年过去后,包括亚马逊、谷歌、苹果和微软等科技巨头都已经成为开放计算项目的成员,和 Facebook 一同研发和改进服务器的硬件设备,以期能让这些标准机器的计算力推至最高。

  在 Area 404,有专门的风洞测试机,工程师在这里测试服务器在不同湿度、温度条件下的表现,找到最适合服务器工作的环境。正是通过这些测试,才能让 Facebook 在全球的数据中心能够每年节省数千万美元运营成本。Facebook 的数据中心采用了全部自动化设置,当某台服务器出现问题时,机器人会将服务器取出送到检测中心,工程师会使用扫描电子显微镜(scanning electronic microscope)和 CT 等设备扫描服务器,从分子角度检查芯片出现的问题。

  

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  Area 404研发的Terragraph设备

  革新互联网的「新基础设施」

  在实验室的一个车间中,工作人员隔着玻璃门向极客公园介绍了里面正在做的事:测试电池。这些电池可能用作无人机的电源,所以需要格外可靠,而无人机 Aquila 正是 Facebook「连接全球」计划的核心之一。虽然近 20 年来互联网技术已经高速发展,但世界上仍然有数十亿人每月消耗的数据不足 400K,如何让这些人能够获得网络服务,是 Facebook 的目标之一。卫星、无人机和 Terragraph 技术,是实现 Facebook 设想中的新型高速互联网连接的硬件系统。

  在 Area 404 实验室曾经负责 Amos-6 卫星和 Aquila 无人机的设计,前者在 GEO 地球同步轨道向地球发射信号;后者在 2 万米左右的平流层在向下方 50 公里范围内发射信号。在实验室内,极客公园看到了一台类似于路灯的设备,在金属柱上方可以看到一台微型投影仪大小的机器和一块太阳能充电板,这就是 Facebook 的 Terragraph 设备。从卫星和无人机通过自由空间光通信(Free Space Optics)将信号传输到地面上的接收器,后者通过 Terragraph 技术为附近用户提供高速网络连接。

  由于担任了类似于地面基站的功能,Terragraph 设备需要在稳定性上有很好的表现。Area 404 的工程人员在设计这些柱状的基站时,已经考虑到坚固、防风性等特点,使得设备能在各种天气下正常运行。目前加州圣何塞的居民,已经可以在公共场所接入到 Terragraph 的无线网络连接,速度为上传下载 1GB 带宽。从某种意义上来说,Facebook 的这个项目就是一个卫星/无人机和地面大型 Wifi 直连。

  而如果 Facebook 的计划成功,那么地面的移动通信显然将成为过时的东西。「在一个完美的世界,Terragraph 是可以取代地面通信的,但现实世界是有各种规则和规定的。」Area 404 的工作人员解释到。

  

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  实验室中的五轴车床

  3D打印和林博基尼车床

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